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Le sort des travailleurs agricoles italiens 

Les étés de plus en plus chauds ont transformé les exploitations agricoles du pays en champs de bataille pour ceux qui tentent de gagner leur vie et luttent pour leur survie.

par Giada Santana et Claudia Colliva

© Sofía Álvarez Jurado

Par un samedi matin frais de début décembre, Moussa, un jeune Malien, est assis à l’extérieur de son café local, à une table en bois usée soutenue par des jambes tremblantes. Il se trouve dans l’avenue centrale de Borgo Mezzanone, le plus grand bidonville d’Italie, où vivent environ 4 000 hommes et femmes issus de l’immigration. Le café n’est guère plus qu’une cabane faite de tôles ondulées, avec un bec Bunsen pour chauffer des pots d’eau et un petit réfrigérateur pour stocker des boissons non alcoolisées. Tout autour, un ensemble de cabanes similaires compose ce campement improvisé. La plupart des résidents sont des ouvriers agricoles qui gagnent leur vie dans l’un des nombreux champs qui s’étendent autour du camp. 

Les jours de semaine de Moussa sont très différents. Il part travailler dans un champ voisin vers 6 heures du matin et ne rentre souvent qu’au coucher du soleil. Depuis qu’il a émigré du Mali vers l’Italie en 2008, il travaille chaque été dans des exploitations viticoles, où les températures atteignent plus de 40 degrés. Selon la loi, ses journées de travail ne doivent pas dépasser 6 heures et 40 minutes, mais il doit souvent travailler plus longtemps pour terminer les rangées de vigne. La plupart des entreprises encouragent les travailleurs à faire des heures supplémentaires, même si cela signifie travailler aux heures les plus chaudes de la journée, sans ombre ni réparation, explique Moussa. La seule eau à laquelle lui et les autres hommes travaillant à ses côtés ont accès est celle qu’ils peuvent emporter avec eux dans leurs propres bouteilles d’eau. Les pauses sont inconcevables. « Pour les Italiens, oui, mais pas pour les Africains », déclare Moussa, citant ce que lui a dit son employeur. 

Secs jusqu’à l’os : la déshydratation dans les champs italiens

Dans les champs italiens, les travailleurs subissent des niveaux élevés de déshydratation. En particulier ceux qui vivent dans des bidonvilles, où l’accès à l’eau est limité. À Borgo Mezzanone, les habitants comptent sur les autorités locales pour remplir les grands réservoirs d’eau situés aux deux extrémités de la ville. Cependant, les camions-citernes ne viennent qu’une fois tous les quelques jours et, pendant les mois d’été, au cours desquels les vagues de chaleur sont constantes, les températures élevées et l’humidité étouffante rendent l’attente presque insupportable, car les réservoirs se vident plus rapidement que d’habitude. 

L’été dernier a été le deuxième plus chaud de l’histoire de l’Italie, dépassé seulement par 2003. Pourtant, les champs agricoles et les serres du pays étaient remplis de travailleurs, pour la plupart des jeunes hommes comme Moussa. Ils ont cueilli des tomates, des raisins, des cerises et des fraises, comme tous les autres étés, afin qu’ils puissent se retrouver sur les étagères des supermarchés italiens, en contradiction flagrante avec les recommandations de l’Organisation mondiale de la santé.

Dans la province de Foggia, un médecin de terrain opérant dans le petit bidonville de San Severo a été témoin d’un cas de déshydratation si grave que les os du patient étaient atteints. Le travail répété sur le terrain à des températures extrêmement élevées concilié avec un accès limité à l’eau a entraîné un manque de liquide à l’intérieur des os du travailleur, qui souffrait par conséquent de douleurs articulaires sévères. 

Même si tous les cas ne sont pas d’une telle gravité, les travailleurs agricoles restent parmi les plus exposés lors des vagues de chaleur, et plus généralement en été, selon le médecin Norberto Perico. La température interne du corps étant déjà plus élevée que d’habitude en raison de l’effort physique, les températures externes élevées le soumettent à une tension si excessive qu’elle peut être terminale pour les personnes vulnérables. Une exposition prolongée à la chaleur peut entraîner un large éventail de pathologies, allant de l’infarctus à l’insuffisance rénale, en passant par les maladies respiratoires et musculaires. « Lorsqu’une personne est exposée à ces conditions tous les jours, même si les conséquences ne sont pas immédiatement visibles, elles peuvent se manifester progressivement en quelques mois, voire quelques années, et causer des dommages chroniques », explique M. Perico. 

Les vies derrière les produits « Made in Italy

En tant que responsable communautaire d’une ONG, Maria Iftimoaiea a été témoin de la dégradation de la santé de nombreuses ouvrières agricoles. Maria est elle-même ouvrière agricole. Elle a quitté la Roumanie pour la première fois avec son mari en 2014, à bord d’un bus vers l’Italie, avec peu d’effets personnels et un total de cinq euros dans leurs poches. « J’ai toujours été une guerrière. C’est pourquoi je n’ai jamais abandonné », explique Maria. Aujourd’hui, elle travaille pour l’ONG ActionAid. Son rôle consiste à servir de point de référence pour 145 travailleuses agricoles dans deux provinces des Pouilles. Lorsqu’elle recueille des témoignages et apporte son soutien, elle est souvent envahie par la colère et l’incrédulité face à ce que les femmes lui racontent. « Les toilettes portables n’existent pas dans les champs », dit-elle, « et même avec 40 degrés, les gens travaillent, sans tenir compte des dispositions régionales ». 

Le secteur agroalimentaire italien emploie plus de 3,5 millions de personnes. Près de 20 % d’entre elles sont des immigrés, principalement originaires de pays non membres de l’UE, qui résident pour la plupart en Italie de manière irrégulière, ce qui les rend très vulnérables à l’exploitation. Un rapport publié en 2021 par le ministère italien du travail a mis en évidence les conditions de travail et de vie précaires de ces personnes. On estime que 10 000 d’entre eux vivent dans l’un des 150 bidonvilles italiens, comme celui où réside Moussa, sans accès fiable à l’électricité ou à l’eau courante. 

Sur le talon de la botte italienne, la région des Pouilles est celle qui compte le plus grand nombre de bidonvilles, douze au total, accueillant jusqu’à sept mille résidents. La majorité d’entre eux sont des travailleurs agricoles originaires d’Afrique subsaharienne, dont la plupart ont perdu leur visa à la suite d’un durcissement des lois italiennes sur l’immigration. 

Selon l’OCDE, l’Italie est l’un des pires pays d’Europe en ce qui concerne les conditions de vie des immigrés. Les informations concernant leur santé sont toutefois rares. Jusqu’à présent, l’État italien a refusé de mener une étude médicale complète sur les conditions de santé des travailleurs agricoles, malgré les appels lancés par des chercheurs comme Marco Omizzolo. 

Omizzolo a passé une partie de sa vie sous couverture en tant que travailleur agricole et a écrit de nombreux essais et livres sur leurs conditions proches de l’esclavage. Il y a quelques années, il a entamé un dialogue avec l’Institut national de la santé, désireux de travailler à une étude sur les conditions de santé des travailleurs migrants et leur accès aux services sanitaires. Malgré ses efforts, rien n’a abouti. « Le gouvernement fait preuve d’une grande inaction et d’une grande distance à l’égard de cette question », déclare le chercheur.

L’inaction du gouvernement : Les conséquences d’un vide institutionnel

En Italie, la responsabilité de mener des inspections et de s’assurer que les travailleurs sont correctement protégés incombe à l’Inspection nationale du travail (INL) et aux entités médicales régionales appelées SPESALs. L’INL ne compte cependant qu’environ 2000 inspecteurs au niveau national. De même, la plupart des SPESALs manquent de personnel et de fonds. 

Le docteur Addolorata Arsa est employée par le SPESAL de Foggia. « Nous faisons vraiment de notre mieux, même si nous sommes peu nombreux », dit-elle. Avec seulement douze inspecteurs disponibles, son SPESAL a réalisé une centaine d’inspections en 2022. Dans la province de Tarente, où Maria vit et travaille, à peine une cinquantaine d’inspections ont été effectuées. Au niveau national, près de 60 % des entreprises agricoles ayant fait l’objet d’une inspection en 2019 présentaient une forme ou une autre d’irrégularité. 

Trois régions italiennes, dont les Pouilles, ont interdit le travail agricole entre 12h30 et 16h en été, après un lobbying intensif du plus grand syndicat de travailleurs agricoles d’Italie : FLAI-CGIL. Cependant, comme le confirment Maria et d’autres travailleurs sur le terrain, de nombreux employeurs ne respectent pas les nouvelles réglementations. 

Les travailleurs sont également peu enclins à devenir des lanceurs d’appel. Selon l’Arsa, les accidents causés par le stress thermique ne sont souvent pas signalés, car la plupart des travailleurs journaliers n’ont pas de contrat régulier. L’été dernier, deux victimes sont mortes d’un arrêt cardiaque alors qu’elles travaillaient dans les champs, mais les autorités ont fini par clore les enquêtes sur les deux cas. « Il est difficile d’établir une corrélation avec les conditions de travail », explique Arsa. 

Grâce à un projet pilote de 2022, le médecin et son équipe ont rendu visite à 150 travailleurs saisonniers. La moitié d’entre eux présentaient des problèmes cardiaques qui les rendaient inaptes au travail. Dans l’ensemble, le manque de surveillance permet aux employeurs de rester indifférents à l’état de santé de leurs travailleurs, sans tenir compte, par exemple, de la possibilité de les mettre en congé lorsque les températures dépassent 35°C, comme le permettrait la loi. 

Dans toute l’Italie, le phénomène du travail irrégulier semble également s’amplifier : en 2o21, les travailleurs irréguliers étaient estimés à 50 000 de plus qu’en 2020. Certains affirment qu’il appartient aux individus d’orienter la demande vers des produits durables. Jean-Renè Bilongo, directeur de l’Observatoire FLAI, n’est pas de cet avis. « On ne peut pas faire peser la responsabilité d’agir sur les consommateurs, dit-il, c’est l’État dans ses ramifications qui doit intervenir. 

La chaîne d’approvisionnement de l’exploitation

La demande de prix compétitifs pousse souvent les entreprises agricoles à se battre pour offrir le prix le plus bas, et la sécurité des travailleurs est le premier coût que beaucoup décident de réduire. Vito Merra, responsable de l’une des sections locales de la Confédération italienne des agriculteurs (CIA) dans les Pouilles, explique que la plupart des producteurs de sa confédération ont un niveau d’éducation très rudimentaire et une compréhension plus que limitée du marché. Nombre d’entre eux se retrouvent enfermés dans des contrats de vente avec de grands distributeurs alimentaires et des chaînes de supermarchés qui imposent des prix excessivement bas à leurs produits, ce qui les contraint à des tentatives désespérées pour réduire leurs coûts par tous les moyens possibles. Le plus souvent, le poids de ces réductions retombe sur ceux qui se trouvent tout en bas de la chaîne d’approvisionnement : les travailleurs. 

Selon M. Merra, l’un des principaux obstacles auxquels se heurtent les agriculteurs de sa province est leur incapacité à s’organiser en coopératives, ce qui leur permettrait de négocier les prix en tant que groupe, et donc avec un pouvoir de négociation nettement supérieur à celui dont ils disposent en tant qu’unités individuelles. Il blâme l’ignorance et une culture de l’individualisme bien ancrée. 

Nicola Cantatore, représentant de la Confédération italienne des agriculteurs pour la province de Foggia, le confirme. « C’est vrai pour toutes les chaînes d’approvisionnement », dit-il. « Il y a quelques améliorations dans la chaîne des tomates, où nous pouvons identifier quelques consortiums d’agriculteurs, mais pas beaucoup.

Plus qu’un problème italien 

Bien que l’Italie occupe la première place en Europe en termes de valeur ajoutée agricole, la question du stress thermique pour les travailleurs est un problème qui touche l’ensemble du continent. Aucun État membre de l’UE ne dispose d’une réglementation complète visant à protéger les travailleurs contre les températures excessivement élevées. L’emploi irrégulier reste également un problème permanent, puisque 32 % des travailleurs agricoles saisonniers du continent n’ont pas de contrat, selon la plateforme européenne de lutte contre le travail non déclaré. L’absence de contrat de travail soumet les travailleurs à la précarité et limite leur accès au peu de protection contre l’exploitation que la loi peut offrir. Cependant, même pour les personnes employées légalement, l’exposition à la chaleur dans les champs européens devient un problème croissant. 

Jusqu’à ce que les choses changent, ceux qui souffrent du poids de ce système cherchent à se soulager et à s’échapper par tous les moyens possibles. Maria reste ancrée dans son travail de responsable communautaire. Elle a construit sa vie et celle de sa famille dans la ville balnéaire de Ginosa Marina, une vie qui, espère-t-elle, permettra à sa fille, qui fréquente actuellement le lycée local, d’avoir une vie meilleure que celle qu’elle a eue. Moussa, quant à lui, a tenté sa chance et est parti. 

Grâce à une relation, il a pu trouver un logement à Bassano del Grappa, une petite ville de Vénétie, dans le nord de l’Italie. Le 11 février, à 22h35, il est enfin monté à bord de son train au départ de Foggia et, le lendemain, en milieu de matinée, il était à Vérone. Depuis son arrivée, il a pu trouver un emploi de soudeur. Ce déménagement ne s’est toutefois pas fait sans sacrifices. Moussa a dû laisser derrière lui sa seule famille en Italie, son oncle, ainsi que de nombreux amis et collègues. « Quatre-vingts pour cent des gens sont restés à Borgo Mezzanone », dit-il. « J’ai réussi à m’en sortir seul, avec seulement Dieu à mes côtés.

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